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「Raspberry Pi」の歩みをたどる(4)--予想外の成功が生んだ課題と今後の向かう先

シングルボードコンピュータ「Raspberry Pi」の開発の経緯を全4回にわたって振り返る。最終回では、大量生産に向けた決断、後継機などについて、共同開発者のエベン・アプトン氏が語った内容を紹介する。

 クレジットカードサイズのシングルボードコンピュータの共同開発者が、画期的なマシンの開発で乗り越えてきた数々の困難を語った。ここでは、その内容を全4回にわたって紹介する。今回は最終回。

成功への対処

 だが、Raspberry Pi Foundationは新たな問題を抱えることになった。自らの成功で打撃を受けたためだ。Upton氏と「Raspberry Pi」の共同開発者らは当初、同ボードを過小評価しており、1000台も売れないとみていた。初めてテレビ報道で取り上げられ、YouTube動画がわずか2日間で60万回閲覧された後も、Raspberry Piのチームは慎重だった。

 「大勢の関心を集めたが、それでもまだ、実際にお金を出してもかまわないという人はずっと少ないだろうと思っていた」。Upton氏は、初回生産台数を1万台までしか増やさなかった理由をこう説明する。

 だが、急増する需要が縮小することはなく、同財団の生産能力が追いつかない可能性が出てきていた。現地時間2012年2月29日の発売の時点で、注文台数は10万台に達していた。

 1万台単位でボードを生産し、その1万台の売り上げで次の1万台の生産コストをまかなうモデルではあまりに時間がかかり、そのような需要に応えるのは不可能だった。

 サプライチェーンの検討や消費税、生産コストなどで事態がさらに複雑化したため、同財団はRaspberry Piの中国生産を余儀なくされた。

 Upton氏と同僚らは、財団のアプローチを変えなければならないと実感した。

 「この製品の需要は旺盛で、自分たちの資本では満たせない規模だと気づいた」(Upton氏)

 「そこで、RS ComponentsとPremier Farnellにライセンスを供与するライセンスモデルに変更した」

Raspberry Piを生産したサウスウェールズのソニー工場を訪問するEben Upton氏。
Raspberry Piを生産したサウスウェールズのソニー工場を訪問するEben Upton氏。
提供:Nick Heath / TechRepublic

 この契約の下、FarnellとRS ComponentsはRaspberry Piボードの生産と販売を受託し、生産は第三者に外注している(当初は中国の工場だったが、2012年後半以降は英国サウスウェールズにあるソニーの工場)。

 Upton氏はこのライセンス契約について、Raspberry Piの成功の一因となった非常に重要な決定であり、これによって生産台数を大幅に増加させ、両社の世界的な流通網を活用できるようになった、と振り返える。

 「今でもあの変革を何より誇りに思っている。あれによって価値が解き放たれ、成長することができたのだから」(Upton氏)

 3月初旬、10万件の注文とネット上での話題性、新たに獲得した大量生産能力を目の当たりにしたUpton氏は、Piの魅力の大きさに気づき始めたという。

 同氏は販売準備が整ったPiボードの最初の大量出荷分を受け取ったときのことを振り返り、次のように語った。

 「Raspberry Piが入った箱が荷台に50個積み上げられていて、一番上の箱から1台を取り出したことを覚えている」

 「一番上の箱から取り出した1台を(財団創設者の)Jack Langのリビングに持って行き、テレビに接続したら、問題なく動作した。生産元が正常に動作するボードを一番上に置いた可能性もあるので、荷台に戻って、一番下の段の中程から無作為に1台を選んだ。それを接続したら無事に起動したので、『うまくいきそうだな』と話し、50万台売れるかもしれない、と思った」(Upton氏)

最初の「Raspberry Pi 1 Model B」ボードは、中国から納品された。
最初の「Raspberry Pi 1 Model B」ボードは、中国から納品された。
提供:Raspberry Pi Foundation

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